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Villemessant, patron du "figaro", un homme bien peu reluisant

Par Bernard Vassor

PAR BERNARD VASSOR

Le Figaro :

Une feuille «dévote et légitimiste à la première page;

folâtre, badine et cancanière dans les deux autres»

(Larousse du XIXe siècle).

Article uniquement à charge, garanti 100 pour 100 non viquipédié, où vous ne lirez pas que "Paris a été sous l'occupation des troupes prussiens en 1870" ???  Pour des informations plus objectives, et favorables de nombreuses biographies (et agiographies) ont été consacrées à ce personnage hors du commun.

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   "Sans liberté de blâmer etc.." ............... Les journaux de son temps, et les archives de la préfecture de Police fourmillent d'histoires peu ragoûtantes concernant la vie du puissant patron du Figaro pendant près de quarante ans. Il a lui-même dans de nombreuses publications donné dans des "Mémoires", les étapes de sa vie, légèrement romancées. VOICI UNE LISTE DE JOURNAUX CREES PAR VILLESSANT :
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Un volume de son autobiographie qui en comporte six, après une parution en feuilleton dans le  journal "L'Evènement" dont il reprit le titre en 1865.
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Plusieurs publications récentes racontent l'histoire du Figaro, et de son patron. Nous ne donnons ici que les documents et articles négatifs relatifs à sa vie privée et professionnelle.   Nous nous y perdons un peu dans l'histoire de son état-civil. Il est né à Rouen en 1810 selon les uns, et 1812 selon d'autres, sous le nom de Jean-Baptiste Cartier-Briard, ensuite nous le trouvons avec le patronyme Jean-Baptiste Cartier de Villemessant pour terminer par Hyppolyte-Auguste de Launay de Villemssant, ce qui fait plus chic. Il porta le nom de son père, le colonel Cartier juqu'à l'age de 14 ans. Dans sa vingtième année, il habitait à Nantes  où il était inspecteur général des assurances. Il déménagea à Blois où il se fit marchand de rubans. A l'age de vingt quatre ans, il vint à Paris et débuta dans le journalisme. Un article d'annonces "Les Petites Affiches" signale en 1875 que Villemessant, demeurant à Paris avenue de l'Impératrice 64, a été déclaré deux fois en faillite (sans doute pour son commerce de rubans) 1) Par jugement du tribunal de commerce de Blois en date du 25 juin 1835, sous le nom de Cartier-Briard. 2) Par jugement du tribunal de commerce de la Seine en date du 27 mai 1844, sous le nom de Jean-Baptiste Cartier de Villemessant.(pour la faillite du journal "La Sylphide"). Un procès retentissant eut lieu seulement en 1875 avec des créanciers non payés a veuve Thomas et la dame Mauperin pour le recouvrement des sommes impayées. Villessant fut condamné à payer aux plaignantes les sommes dues avec intérêt du jour du 22 février 1876, trente quatre ans après !
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Monsieur de Villemessant devant le tribunal correctionnel de Blois  Un vilain procès à l'audience du 15 juillet 1836. "Une demoiselle A...,jeune couturière de Blois, aurait eu la faiblesse d'accorder un rendez-vous à monsieur Cartierdans une allée d'un jardin, lieu de promenade propice à ces sortes de rencontres. A peine arrivés à l'entrée de ces promenades, de vives interpellations auraient été faites à Mlle A... qui n'aurait pas jugé convenable d'y répondre. Alors M.Cartier lui appliqua une vigoureuse paire de soufflets, suivie de coups de cannes, de coups de poing, de coups de bottes, si bien que le corps de Mlle A..aurait été cruellement martyrisé et qu'il en serait résulté une incapacité de travail de plusieurs jours. Pour comble de honte, cette scène se serait produite devant les yeux de l'épouse de de M.Cartier et de sa domesticité que Mlle A..accuse de complicité." L'audience, en l'absence de la plaignante souffrant d'un mal de pieds, fut reportée à huitaine. Audience du 22 juillet 1836 :
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""La foule déborde le prétoire, envahit le barreau et met littéralement le tribunal en état de blocus rigoureux. A l'appel de l'affaire par l'huissier mettant en cause les époux Cartier et Mlle Minier, leur domestique, un - Ahhhh ! prolongé part du sein de l'auditoire et indique que l'impatience longtemps contenue va être satisfaite. "L'avocat de Mlle A...offre pour prouver ce qu'il avance, de lire la correspondance érotique du couple extra-conjugal. Le tribunal refuse de livrer à la publicité cette lecture peu convenable au grand désappointement du public " Toutefois, le juge autorise un extrait de cette correspondance de la part de Mlle A..., ce qui fit dire à une personne de l'assistance : que "Mlle A...est la nouvelle Héloïse de la couture.... " De nombreux témoins de la scène, témoignèrent de la violence des coups exercée sur la plaignante.  (Le Constitutionnel du Loir-et-Cher)
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Le tribunal acquitta la fille Minier, et condamna les époux Cartier à seize francs d'amende, trois mois de prison 1200 francs de dommages-intérêts et aux frais du procès, et fixe à deux ans la contrainte par corps. D'autres procès émaillèrent la carrière de Villemessant, mais le pire fut sans nul doute une affaire dont il n'eut pas à répondre devant la justice.  Profitant de la faiblesse de sa mère, il avait détourné (pour payer des dettes de jeu dirent certains journaux) les économies de sa mère et de sa soeur, les laissant vivre dans l'indigence la plus complète dans un taudis de banlieue. Les deux femmes préférèrent le suicide le même jour par le charbon à la misère. Villemessant les fit enterrer "civilement" souligne le journal déjà cité plus haut.  En 1871, il profita des difficultés financières de Dinaucho, "les restaurateur des lettres" où les gens de lettres et quelques artistes sans le sous trouvaient là le couvert à la table du restaurant de la rue de Navarin. Le brave Villemessant racheta à bas prix cet estaminet, (la cantine d'Henri Murger) pour le revendre avec un coquet bénéfice. Il aurait créé vers 1850, une chasublerie rue de Tournon (Barbier Sainte-Marie, cahiers Goncourt 2000) En 1876, il annonça la création d'une maison de retraite pour les journalistes, mais accusé de spéculation par Francisque Sarcey, il préféra renoncer.

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