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Réchauffement climatique : en mer de Sibérie, les stocks de méthane immergés remontent en surface

Publié le 23 décembre 2008 par Benjamin Tolman
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Mer de Sibérie orientale - Des stocks de méthane sous-marins, piégés sous le permafost immergé, seraient actuellement relargués en surface. Selon l'équipe scientifique à l'origine de cette découverte, cette manifestation pourrait être une conséquence du réchauffement climatique, qui fait fondre le permafrost sous-marin.

Si elles s'accélèrent, ces émissions de méthane pourraient avoir des "conséquences très préoccupantes sur le climat", comme le rappelle Igor Semiletov du Pacific Oceanological Institute de Vladivostok.
Lui et son équipe ont couvert 22 000 kilomètres de côtes sibériennes, contrôlant les concentrations de méthane atmosphérique et l'état de la mer.
Leurs résultats étaient présentés la semaine dernière lors d'une réunion de l'American Geophysical Union, à San Francisco.
Ces dix mille dernières années, une augmentation du niveau de la mer a causé l'immersion d'une partie du permafrost. Plus récemment, la température moyenne des eaux a augmenté. 
"En conséquence, le permafrost sous-marin s'est réchauffé, atteignant les -1°C. C'est très, très proche du point de décongélation", s'inquiète Igor Semiletov.

Sous ce permafrost, des gisements de méthane vieux de plusieurs millénaires sont stockés, comme contenus par un couvercle. On note également la présence d'hydrates de méthane. Mais sous l'effet du réchauffement climatique, ces stocks de méthane pourraient avoir commencé à être relargués dans l'atmosphère.
 
Si le rythme de ce relargage s'accélère, il pourrait à son tour aggraver le réchauffement et engendrer un cercle vicieux dans la région.
"Les données récoltées entre 1994 et 1999 ne montrent pas de généralisation de l'augmentation du taux de méthane dissous le long de la côte sibérienne mais nous avons en revanche détecté de très fortes augmentations de méthane atmosphérique sur certains sites", conclut Igor Semiletov.


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