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L''horloge la plus précise du monde

Publié le 20 avril 2009 par Benjamin Tolman

horloge

Colorado, États-Unis - Les scientifiques ont développé l’horloge la plus précise au monde, qui ne perd qu'une seconde tous les 300 millions d’années.

Les chercheurs clament que cette nouvelle horloge atomique est deux fois plus précise que les systèmes utilisés actuellement pour réguler les systèmes satellite.
L’horloge atomique au strontium est basée sur un contrôle de la vibration naturelle des atomes pour garder le fil du temps. La nouveauté de l’horloge de l’université du Colorado est qu’elle rend "l’effet pendule" des atomes encore plus régulier, en les piégeant par des faisceaux laser qui refroidissent les atomes à une température à laquelle toute matière cesse de résonner.
« Un atome est constitué d’un noyau et d’électrons qui tournent autour de ce noyau selon des orbites bien définies » explique le professeur Jan Thomsen, un physicien de l’université de Copenhague qui a travaillé avec les chercheurs de l’université du Colorado. « En utilisant le laser, on peut contrôler le va-et-vient de l’électron, dans une direction bien définie entre ces orbites, et c’est cela qui constitue l’oscillation dans l’horloge atomique ».
Même si l’augmentation de la précision ne représente qu’une fraction de seconde, cela a un potentiel dans le domaine de la détermination des grandes distances, par exemple quand il s’agit de mesurer la distance entre des galaxies dans l’espace.
L’équipe souhaite aller encore plus loin : « Nous rêvons d’avoir une horloge atomique d’une précision parfaite » déclare le professeur Thomsen.


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