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La Nasa délaisse les unités du système international pour le projet Constellation

Publié le 27 juin 2009 par Benjamin Tolman
Le vaisseau Orion en orbite lunaire (vue d'artiste, crédit : Nasa) Agrandir l'image

Paru le 2009-06-27 12:23:00

États-Unis - La décision de la Nasa d'utiliser le système dit « impérial » (américain) au lieu du système métrique pour le projet Constellation pourrait nuire aux efforts de développement d'une industrie spatiale civile globalisée.

L'industrie spatiale tente pourtant de normaliser et d'améliorer la communication entre les différents acteurs internationaux.
Le futur programme Constellation utilisera de nouvelles fusées nommées Ares et une capsule baptisée Orion pour accéder à la Station spatiale internationale (ISS) ou la Lune. Or, la fusée Ares dérive directement des navettes utilisées actuellement, lesquelles ont maintenant 30 ans. Les mesures utilisées lors de leur conception étaient américaines, et non internationales. La Nasa a donc calculé les coûts d'une éventuelle conversion vers les unités SI (système international), obtenant un résultat de... 370 millions de dollars, soit la moitié du coût d'un lancement.
Ce problème de budget a donc contraint la Nasa à conserver sur ce projet des unités de mesure obsolètes. Cela ne va pas sans inquiéter les opérateurs civils qui voulaient faire correspondre leurs technologies aux spécifications du nouvel engin spatial de la Nasa.
Par le passé, ces soucis de correspondance de normes ont eu plusieurs conséquences graves, la plus célèbre étant peut-être la perte de la sonde Mars Climate Orbiter en 1999, évaluée à 125 millions de dollars. C'était une différence dans le système d'unités de mesure utilisé par les différents départements qui avait causé l'incident.


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